Unos 50 millones de niños africanos sin vacunarse de meningitis por la covid

La pandemia de covid-19 ha demorado las campañas de vacunación contra la meningitis para más de 50 millones de niños en África que no han podido ser inoculados, advirtió este jueves la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Unos 50 millones de niños africanos sin vacunarse de meningitis por la covid
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La pandemia de covid-19 ha demorado las campañas de vacunación contra la meningitis para más de 50 millones de niños en África que no han podido ser inoculados, advirtió este jueves la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Así, el continente corre un mayor riesgo de brotes de meningitis tipo A, que puede ser mortal y casi se ha eliminado en la región, señaló la OMS, al lanzar una nueva estrategia para detener los brotes de la enfermedad antes de 2030.

"La derrota de la meningitis del grupo A es una de las historias de éxito de salud más grandes de África, sin que se haya reportado ningún caso en el continente en los últimos cinco años", destacó la directora de la OMS para África, Matshidiso Moeti, en una rueda de prensa telemática.

Sin embargo, la covid-19 interrumpió los servicios de prevención y control de la meningitis y, como consecuencia, la vigilancia de la enfermedad, la confirmación de casos por laboratorio y las investigaciones de brotes disminuyeron drásticamente.

Benín, Guinea-Conakri, Guinea-Bisáu, Nigeria y Togo retrasaron las campañas con la vacuna MenAfriVac destinadas a proteger a 50 millones de niños menores de 12 años contra la meningitis tipo A, que históricamente ha sido la principal causa de brotes en África.

En 2010, sin embargo, el continente se embarcó en un viaje para vencer a esa clase de meningitis con el desarrollo y aplicación de una vacuna eficaz, MenAfriVac.

La vacuna se produjo en respuesta a un pedido de los ministros de Salud africanos después de que un brote de meningitis tipo A en 1996 infectara a más de 250.000 personas y matara a más de 25.000 en sólo unos meses.

Con el apoyo de la OMS y sus socios, más de 350 millones de personas en 24 países africanos de alto riesgo han recibido la MenAfriVac desde 2010.

La campaña para eliminar este tipo de meningitis ha sido exitosa, pues, si bien la meningitis tipo A representó el 90 % de los casos y las muertes antes de 2010, no se han notificado casos nuevos desde 2017.

Sin embargo, "las consecuencias de la covid-19 obstaculizan nuestro impulso para eliminar de una vez por todas esta infección bacteriana como una amenaza para la salud pública, y podría conducir a rebrotes catastróficos", avisó Moeti.

"Insto a los países a acelerar la implementación de la nueva hoja de ruta regional de la OMS ahora, antes de que comience la temporada de meningitis en enero de 2023", enfatizó la directora.

La nueva estrategia lanzada hoy establece un plan para que los países refuercen el diagnóstico, la vigilancia, la atención, la promoción y la vacunación para eliminar brotes, reducir las muertes en un 70 % y disminuir a la mitad las infecciones.

Si bien no se ha reportado ningún caso de meningitis tipo A en África durante los últimos cinco años, todavía ocurren brotes y son causados ??por otros tipos de bacterias meningocócicas.

En 2019, algo más de 140.500 personas en la región africana murieron a causa de todos los tipos de meningitis.

Además, el continente reporta 100 casos de meningitis por cada 100.000 habitantes, la incidencia más alta del mundo.

"Más de 400 millones de africanos todavía están en riesgo de brotes de meningitis estacional, pero la enfermedad ha permanecido fuera del radar durante demasiado tiempo", indicó Moeti.

La OMS calcula que harán falta 1.500 millones de dólares de aquí a 2030 para implementar la nueva estrategia, que -si los países la adoptan por completo- salvará más de 140.000 vidas cada año.

La meningitis está causada por la inflamación de las membranas que rodean el cerebro y la médula espinal y se transmite a través de un estornudo, la saliva o la flema de la nariz y la garganta de las personas infectadas.